Cellule staminali per trattare la cecità

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Per le persone non vedenti, il pensiero di un trattamento per ripristinare la vista può sembrare un sogno impossibile. Ma alla fine potrebbe diventare realtà dopo che, lo scorso anno, gli scienziati sono stati in grado di ripristinare la vista di un cieco. Il trattamento funziona sostituendo quelle cellule dell’occhio, conosciute come “cellule della retina”, che sono state danneggiate o usurate da malattie come la degenerazione maculare. Per gli anziani in particolare, la degenerazione maculare è una preoccupazione molto comune in quanto può portare a un’enorme perdita della vista in uno o entrambi gli occhi.

Che cos’è la degenerazione maculare?

La degenerazione maculare è una delle principali cause di perdita della vista negli anziani. È la malattia più comune che provoca cecità negli anziani o in quelle persone che perdono la vista a causa del diabete. Distrugge la visione centrale di una persona, la quale è importante per vedere chiaramente gli oggetti e anche per svolgere le attività quotidiane di base come leggere un libro o guidare una macchina.

La degenerazione maculare colpisce l’area dell’occhio che permette di vedere i dettagli. La malattia può progredire molto lentamente e la persona interessata nota a malapena qualsiasi cambiamento. Potrebbe anche progredire rapidamente, causando una significativa perdita della vista.

Terapie con cellule staminali

Le persone che soffrono di degenerazione maculare sono quelle che potrebbero trarre il massimo beneficio dal trattamento con cellule staminali. Ma i ricercatori pensano che potrebbe funzionare anche per altri tipi di perdita della vista.

Come funziona

Per eseguire il trapianto di cellule staminali, i ricercatori hanno inizialmente fatto test sui topi ciechi. Le cellule staminali iniettate nella parte posteriore dell’occhio sono state in grado di sostituire i fotorecettori danneggiati, che sono piccole cellule importanti presenti nella retina. Questi fotorecettori sono fondamentali per la capacità di vedere gli oggetti e sono molto sensibili alla luce.

È interessante notare che studi precedenti sull’utilizzo delle cellule staminali non erano riusciti a ripristinare la vista. Una delle ragioni riguardava la scelta delle cellule staminali. Nello studio più recente, i ricercatori hanno utilizzato cellule più mature di quelle utilizzate in precedenza. La scelta ha avuto successo quando si sono sviluppate in fotorecettori e sono state in grado di unirsi ai nervi che portano al cervello.

I ricercatori sperano di vedere questo tipo di trapianti su scala maggiore nei prossimi dieci anni. Con molti pazienti che soffrono di malattie agli occhi che causano la morte dei fotorecettori, questa ricerca offre un modo per fornirne loro il trapianto, contribuendo a ripristinare la vista. L’uso delle cellule in un paziente evita anche il potenziale rigetto immunologico, una minaccia che si accompagna ad altri tipi di trattamento.

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